苹果“人才并购” Drive.ai

根据一份提交给美国州监管机构的文件,曾估值2亿美元的自动驾驶汽车技术初创公司Drive.ai即将停止运营。

根据当地法律,公司必须在大规模裁员或工厂关闭前提交警告文件。而加州就业发展部的文件显示,Drive.ai将解雇90名员工,位于山景城的总部于周五(6月28日)永久关闭。

数周来一直有传言称,苹果公司有意收购Drive.ai。本月早些时候,《华尔街日报》报道称,苹果正在寻求“人才并购”,这个词通常指的是规模较小、目标明确的收购,目的是吸引特定的人才。

在该公司100多名员工中,有部分人的情况正是这样。至少有五名Drive.ai的员工更改了他们在领英上的个人资料,显示他们本月开始在苹果的特别项目部门工作。

苹果发言人证实了这一交易,但没有透露交易金额。

2015年,Drive.ai由斯坦福大学人工智能实验室的一群研究生和博士生创立,此实验室的负责人则是著名人工智能专家吴恩达。他也是该公司的董事长,并与联合创始人卡罗尔·莱利(Carol Reiley)结婚。

该公司最初专注于自动驾驶软件系统和智能通信系统。它的目标是“打造使用低配激光雷达、便宜的照相机和谷歌2D地图就能上路”的自动驾驶汽车,并用深度学习解决价格、认知准确性、商业模式可延展性这三个问题。在最初的几年里获得了大量关注和投资。

发展到中期,Drive.ai调整了商业模式。它将深度学习软件和硬件结合起来,加上了“人车交流”这个新特性,还希望能和商业车队合作,提供自动驾驶解决方案,在商业模式上有所突破,从而筹集了更多资金。

“Drive.ai不造车和传感器,只是提供一个解决方案。希望先从商务车队开始合作,如包裹、食物运送、零售等。”卡罗尔·莱利曾给出这样的解释。

前两年,Drive.ai增加了运营业务。去年,它在德克萨斯州的弗里斯科启动了一个试点项目,测试一种使用自动驾驶技术的按需服务。

Lyft也和Drive.ai展开过合作,是在旧金山运行一个试点项目。后者还获得东南亚叫车公司Grab的投资。

但即便是在公司扩张的过程中,其高管团队似乎也在不断变化,CEO一职的人选也换过多次。今年2月,联合创始人王弢离开了公司,另一位联合创始人、曾担任CEO 的萨梅普·坦登(Sameep Tandon)也在6月离职。

吴恩达的妻子、机器人技术专家卡罗尔·莱利曾担任Drive.ai的总裁,但在2018年离开。

Drive.ai的上一轮融资停留在了两年前,据Pitchbook的数据,该公司总共筹集了约7700万美元。2017年,该公司估值为2亿美元。

另外,该公司业务模型的局限性也是让人感到担忧的一点。

Drive.ai提供的自动驾驶车辆可以沿着特定的路线行驶,也是为数不多的几种面向普通大众的服务之一,但它没有类似自动驾驶出租车那样的发展轨迹或盈利潜力。

不过,此类服务的有限性也可能成为一种优势。

因为如果是要发展自动驾驶出租服务,那么不仅要提高车辆的自动驾驶技术水平,还要更新基础设施、法规和安全原则,甚至要考虑对保险业的影响。诸如此类的事情很可能会显著减缓公司的进度。

而Drive.ai提供的这种在有限区域内的自动驾驶项目反而更符合当地政府的需求,会考虑在更短的时间内给这一选择开绿灯。

从这个角度来看,对合适的公司来说,这可能是一次非常精明的收购。

即便苹果名为“泰坦”的自动驾驶项目被曝光裁撤200人,但一位汽车行业工程师表示:“增加一个功能或者减少一个零部件,都会让一个项目产生人员的变动,对于一个目标不确定的部门,这说明不了什么。”

而从苹果同时聘用Drive.ai数十名自动驾驶技术工程师,还收购其自动驾驶汽车和其他资产表明,苹果看来仍未放弃其自动驾驶汽车项目。