为加速自动驾驶上路,福特又开启并购模式

(本文内容综合自Bloomberg和Automotive News,图片来自Bloomberg)

根据福特汽车定下的期限,它将在两年之内推出自动驾驶出租车和自动驾驶货运服务。在这种背景下,该公司宣布收购了一家小型的防务承包商,称其经验可能有助于加速福特自动驾驶汽车上路。

美国东部时间7月30日,福特宣布已经收购Quantum Signal——一个由40名机器人专家组成的公司,后者的办公区位于密西根州萨林镇一所上世纪30年代废弃的高中,邻近密西根大学安娜堡分校(University of Michigan in Ann Arbor)。这家有着20年历史的公司在狙击模拟和遥控放哨机器人方面曾与美国军方合作。

(Quantum Signal的办公楼原来是一所高中,图片来源:Philip Nussel)

福特认为,这些技能非常适合用于自动驾驶技术的研发,因为自动驾驶汽车也同样需要应付难以预测又混乱的道路环境。该公司希望Quantum Signal能帮助其填补一些自动驾驶技术漏洞,这些技术上的不足也导致通用汽车的Cruise的自动驾驶出租业务延期,谷歌子公司Waymo的自动驾驶叫车业务范围受限。

福特自动驾驶汽车部门的首席技术官兰迪·维辛泰纳(Randy Visintainer)在接受采访时表示:“首要任务是2021年实现这一目标。我们第一次设定目标时,我们就知道这是一个非常、非常困难的问题,难以独自完成。”

以后,Quantum Signal的仿真和机器人专家将与福特自动驾驶合作伙伴Argo AI以及福特内部研究人员联手。

7月初,福特与全球最大的汽车制造商大众集团在自动驾驶汽车方面结盟,强化了自己的自动驾驶雄心。大众同意向Argo AI注资26亿美元,使后者的估值达到70亿美元,此举也使福特和大众同Waymo和通用汽车一起跻身于自动驾驶汽车领军企业行列。

然而,福特在收购科技公司方面毁誉参半。7月24日,福特对云计算初创企业Pivotal Software的1.82亿美元投资几乎全部减记。今年3月,福特还关闭了它在2016年以6500万美元收购的出行公司Chariot。

维辛泰纳坚持认为这次收购将会有所不同,因为Quantum Signal有一个明确的任务,那就是创建仿真和机器人控制系统,为福特的自动驾驶出租车和自动驾驶货车提供指引。

“我们非常清楚他们将如何融入我们的业务,以及如何助推我们的业务向前发展。他们不是一家初创企业,而是一家成熟的公司,有着良好的业绩记录。我们已经为他们制定了增长计划。”

根据这些计划,福特在很大程度上不会干涉Quantum Signal,也不会让其员工搬出老式高中工作区。这家公司因把设备存放在走廊两旁的破旧学生储物柜中,使用体育馆进行实地测试而闻名。这家小公司还将保留原名,继续独立运营,拥有自己的人力资源部门,仍由联合创始人米切尔•罗德(Mitchell Rohde)管理。

维辛泰纳指出:“我们发现Quantum Signal吸引人的地方之一是它的文化,它会吸引那些不一定会来福特的人。我们常说,‘这种文化非常适合这家公司,继续做Quantum Signal比变成福特更合适。’”

尽管如此,它还是放弃了所有的防务工作,以便于专注帮助福特在2021年之前实现自动驾驶的部署。

“2021年,不需要的东西将自动被取消。”但这并不意味着Quantum Signal在军事方面的工作用不到。

Quantum Signal能远程控制机器人,使其在阿拉斯加等偏远地区充当美国军事基地的哨兵。这些机器人会对入侵警报做出响应,利用灯光和声音吓跑“入侵者”。未来,这项技术也可以用来远程操控无人驾驶的送货车,控制其进入装载货物的码头,或者让机器人把包裹搬到前廊。

32岁的维辛泰纳是福特的老员工,之前也担任过美国海军军官。他表示:“Quantum Signal为机器人设计的操作系统与我们在送货机器人方面的一些工作形成了互补,将能帮助机器人在世界各地工作。”

Quantum Signal还以ANVEL仿真软件而闻名,该软件曾被军方机器人程序用来探索自动化系统的性能。类似的工具和Quantum的狙击模拟系统可以用来创建非常精细的虚拟环境,展示机器人如何与不可预知的人类驾驶员共享道路。

另外,福特在7月30日还透露其正在收购运输系统软件供应商Journey Holding,借其进一步加快自动驾驶开发进程。

Journey Holding未来将与福特去年收购的软件供应商TransLoc合并。合并后的公司约有200多名员工,继续由Journey Holding的CEO贾斯汀·里斯(Justin Rees)领导。福特拒绝透露其支付的收购价格,因为这笔交易尚未敲定。

Journey Holding成立于2018年,在DoubleMap和Ride Systems合并之后组建。这两家公司都为市政集团、大学、机场、医院和企业车队提供自动化车辆定位服务。

福特移动出行营销与增长副总裁布雷特·惠特利(Brett Wheatley)在一份声明中说:“这些交通技术公司的合并将加速我们的工作进程,帮助城市为市民和游客提供更加畅通、高效、便捷的出行解决方案。这也是将客户与我们产品组合中的其他移动出行解决方案联结的关键,比如,Spin电动滑板车和GoRide医疗运输服务。”