空客与初创企业成立合资公司,打造3D打印无人机和自动驾驶汽车

空中客车(Airbus)与旧金山3D打印初创企业Local Motors Industries(LMI)合作,创建了一家名为Neorizon合资企业,双方各持50%的股份,并表示将“以前所未有的速度”制造无人机和自动驾驶汽车。合资公司目前主要在慕尼黑的一家“微型工厂”生产移动产品和自动驾驶产品。

空客防务(Airbus Defence)首席执行官德克·霍克(Dirk Hoke)表示,合资企业汇集了在空客拥有数十年经验的航空工程师,采用Local Motors各种完全不同寻常的方式,通过众包设计一系列车辆,然后使用3D打印技术打造车辆。

霍克表示,作为一家大公司,在如何推动创新方面很难勾勒比小型初创公司更好的故事。这恰恰是一个很好的组合,一个可供合作开发并打造原型的开放性生态系统,同时也敞开怀抱欢迎其他合作伙伴的加入。

对于LMI而言,自2007年就开始生产3D打印汽车了,与空客的合作也是对这一概念的验证。

该公司称,2016年推出的自动驾驶通勤车Olli使用的零部件比传统汽车少90%,并且所使用的材料100%是可回收的。

LMI首席执行官兼创始人杰伊·罗杰斯(Jay Rogers)表示,这项技术已经完成原型设计进入批量生产的阶段。

“这不再是幻想,而是现实。”他补充道,“软件正在从根本上改进,车辆也越来越工业化了。”

“微型工厂”的理念是让工厂分布在世界各地,与客户保持很近的距离,而非集中在航运港口附近。“这就像是在建造一家星巴克。” 罗杰斯说道。

如果3D打印技术能够大规模制造汽车,那么整个供应链就变得多余了。进入汽车市场的门槛很高的原因,其中很重要的因素就是打造一个可靠的供应商网络以便“及时”提供零部件是很难的。丰田就曾表示,一辆汽车平均有3万个零部件,这些部件通常由遍布全球的数千家公司提供。

3D打印机承诺的是可以简单地打印公司需要的东西,不用等待发货。但3D打印技术是否成熟以及何时成熟仍是一个被大肆炒作的问题。

2012年,3D Systems公司首席执行官Abe Reichental预测,3D打印将“和互联网一样壮大”。 3D Hubs今年发布的一份报告显示,总有一天可能会成为现实。但截至2018年,在12.7万亿美元的全球制造业市场中,只有不到0.1%的份额是靠3D打印创造的。

空客从2016年开始与LMI合作,当时空客参加了三次为期六周的无人机设计、制造和操作比赛。霍克表示,该软件生态系统依靠云智能来打造无人机,并帮助无人机实现自动飞行,这让他相信,其工程团队有必要更多地参与进来。

(本文编译自FT,作者Patrick McGee,图片来自Bloomberg)